ZAGREB, 21 MAR

El subcampeón mundial, Croacia, inició con el pie derecho el camino a la Eurocopa 2020 al vencer por 2-1 de local a Azerbaiyán, mientras que Bélgica superó 3-1 a Rusia y Holanda goleó por 3-0 a Bielorrusia.

El Stadion Maksimir de Zagreb enmudeció a los 19′, cuando Ramil Sheydayev abrió el marcador para Azerbiayán luego que su furibundo derechazo se desvió en Duje Caleta-Car y descolocó al arquero Lovre Kalinic.

Sheydayev había avisado unos minutos antes, pero su definición débil favoreció la intervención de Kalinic arrojándose en el corazón del área chica.

Croacia recién pudo empatar un minuto antes del fin de la primera mitad, cuando Borna Barisic capturó un rebote del arquero Rijat Garayev tras un cabezazo de Caleta-Car luego de un córner desde la izquierda enviado por Luka Modric.

El propio mediocampista de Real Madrid había carecido de puntería al intentar conseguir el empate con un derechazo de media distancia y con un cabezazo.

Garayev también impidió la igualdad ante un cabezazo de Andrej Kramaric, quien tuvo su revancha a los 79′, cuando marcó el gol del triunfo croata con una gran definición.

El arquero azerí había postergado una nueva conquista del rival a los 56′, cuando envió al córner un tiro libre de Modric, y siete minutos después al tapar un zurdazo de Bruno Petkovic, que remató mientras era tomado de la camiseta dentro del área.

Eslovaquia se impuso como local por 2-0 a Hungría en el otro partido de la primera fecha del Grupo E, que dejó libre a Gales, que debutará el domingo como local del combinado eslovaco, mientras que Croacia visitará ese día a Hungría.

Más sencillo fue el debut de Bélgica, pues venció por 3-1 en Bruselas a Rusia, anfitrión del Mundial 2018 en el que los «Diablos Rojos» finalizó tercero.

Youri Tielemans abrió el marcador para Bélgica a los 14′, mientras que Denss Chéryshev igualó transitoriamente a los 16′ para Rusia antes de que Eden Hazard marcara el 2-1 de penal a los 45′ y pusiera cifras definitivas a los 88′ para el local.

La jornada inaugural del Grupo I se completó con la sorpresiva goleada por 3-0 de Kazajistán sobre Escocia y la victoria por 5-0 de Chipre ante San Marino.

Por el Grupo C, en tanto, Holanda goleó por 4-0 de local a Bielorrusia gracias a las conquistas de Memphis Depay (1 y 55′, de penal), Georginio Wijnaldum (21′) y Virgil van Dijk (86′).

La «Naranja Mecánica» encabeza la zona con 3 puntos, los mismos que Irlanda del Norte luego de su victoria por 2-0 sobre Estonia, en tanto que Alemania tuvo libre y debutará el domingo visitando a Holanda.

A su vez, un gol de Krzysztof Piatek (69′) fue suficiente para que Polonia le gane por 1-0 como visitante a Austria en el Grupo G, en el que Israel empató 1-1 con Eslovenia y Macedonia se impuso por 3-1 a Letonia.

El viernes será el debut del campeón mundial, Francia, que visitará a Moldavia en el marco del Grupo H, que completará su fecha inaugural con Andorra-Islandia y Albania-Turquía.

El mismo día será el retorno de Cristiano Ronaldo a Portugal, campeón defensor de Europa y que será local de Ucrania en el Grupo B que completará su primera jornada con Luxemburgo-Lituania mientras que Serbia descansará.

También verá acción ese día el Grupo A, donde Inglaterra recibirá a República Checa y Bulgaria será local de Montenegro mientras que Kosovo esperará su turno para la segunda fecha.

La jornada inaugural concluirá el sábado con los partidos del Grupo D (Georgia-Suiza y Gibraltar-Irlanda), del F (Malta-Islas Feroe, Suecia-Rumania y España-Noruega) y del J (Italia-Finlandia, Liechtenstein-Grecia y Bosnia-Herzegovina-Armenia).